ビットコインだけじゃない、どんどん拡がるブロックチェーンの世界とその仕組み

--仮想通貨の実現技術がなぜ他の産業でも活用されるのか--

4年に1度のサッカーの祭典、寝不足に悩まされた方は多かったことでしょう。今回は日本代表の決勝リーグ進出で大変な盛り上がりを見せました。迫力ある選手のプレーはもちろんですが、世界各国のサポーターの熱い応援も話題となりました。そんな中、世界的なサッカー選手がこのタイミングで"ブロックチェーン型のソーシャルネットワークを始めた"というニュース報道があったことをご存じでしょうか。2018年6月、Jリーグのヴィッセル神戸に所属するスペイン代表ミッドフィールダーのイニエスタ選手が、元スペイン代表ディフェンダーでFCバルセロナのキャプテンとしても大活躍したプジョル氏らと一緒に、スポーツファンに向けたソーシャルネットワーク「Olyseum」のテストサイトを立ち上げました。ファンと選手のコミュニケーションを深める活動をするためにブロックチェーン技術を採用したそうです。

プジョル氏がユーザー登録を薦めるOlyseumのトップ画面
(出所:https://www.olyseum.com/welcome/init

もしかしたら、このニュースを聞いて「あれ? ブロックチェーンって仮想通貨のために開発された技術だよね。ソーシャルネットワークと関係あるの?」と思われた方がいるかもしれません。ブロックチェーンは、仮想通貨を実現するために産み出された技術ではありますが、取引記録を安全に保存できる「分散台帳」を実現した技術としても魅力的です。それに加えて、新しい機能開発が進められたことで、今では様々な業務システムを支える汎用的なシステム技術として発展しています。今回は、身近なアプリケーションでの活用が始まっているブロックチェーンについて見ていくことにしましょう。

インターネットユーザーのための少額決済を目指したビットコイン

ブロックチェーンは、仮想通貨「ビットコイン」を実現するために考え出された、インターネット上でピアツーピア(P2P)接続(一対一での通信)した大量のコンピュータ群(コンピュータ同士が対等な関係でつながっているシステム)で実現する分散システム技術です。その原点と言える論文は、2008年にSatoshi Nakamoto名義で発表された「Bitcoin: A Peer-to-Peer Electronic Cash System」です。

ブロックチェーンの原典と言えるSatoshi Nakamoto名義の論文
(出所:https://bitcoin.org/bitcoin.pdf

ビットコインは、インターネットユーザーがネット上で商取引する際に、安い手数料で安全に使えることを目指して開発された仮想通貨です。電子的な支払いを実行する際に重要視される問題に「多重支払い」があります。現金払いと違って、電子的な商取引では購入と支払いに時間差が生じるので、支払請求や支払行為が多重化しない仕組みが欠かせません。このためインターネットユーザーがネットで商取引をするときは、多重支払いが生じない仕組みを構築した仲介業者に手数料を支払って、その仕組みを使うのが一般的です。これに対してビットコインは、多重支払いが生じない仕組みをP2Pシステムに組み込むことで、仲介業者を介さない電子決済(ビットコインの送金)を実現します。システムを維持するための手数料は必要になるのですが、仲介業者に支払うような大きな金額ではありません。
ビットコインは、世界中のインターネットユーザーが自分のコンピュータでビットコイン専用のソフトウエアを動かすことで作り上げるP2Pシステムで運用されています。重要なポイントは、集中管理するための特定のサーバーを設置するのではなく、P2Pシステムを構成するすべてのコンピュータ上にビットコインのすべての取引記録(送金ログ)が保存されることと、保存データを簡単に改ざんできない仕組みが組み込まれていることです。すべての送信記録が保存されていて、その改ざんが不可能となれば多重支払いという事態は発生しません。

取引はブロックとして記録、ブロックをつなげて取引台帳を作る

ブロックチェーンは、ビットコインを実現するP2Pシステムに組み込まれた「多重支払いが生じないシステム技術」のことです。ブロックチェーンの登場によって、これまで国や企業に頼っていた「貨幣の価値・信用」を、システムが備える技術で実現できることが示されたことで、国や企業の制約を受けない仮想貨幣を発行・運用できる可能性が出てきたわけです。実際、2013年に発生した「キプロス・ショック」と呼ばれる金融危機の時は、国の信用失墜の影響を受けず、いつでも取引出来るビットコインの価値が高まりました。
多重支払いが生じない仕組みはどのようなものなのでしょうか。その本質は、一定時間ごとの取引記録を「ブロック」と呼ぶ特殊なデータの塊にしたことと、ブロック相互を時系列に関連付けて「チェーン」のようにつないでいくことにあります。つまりビットコインは、「ブロックとチェーン」でビットコイン全体の取引台帳を作っているのです。
新たにブロックを作るときは、その直前のブロック内の情報を活用して作ります。ブロックは一定時間ごとに作り続けられ、そのたびに全体の整合性チェックが実施されます。あるブロックの内容だけを改ざんする場合でも、台帳全部を書き直さなければならないというこの仕組みによって、実質的に改ざん不可能なシステムとして運用できるわけです。
ビットコインの運営には、インターネット上でP2Pシステムを構成する大量のコンピュータが必要になります。それらのコンピュータは24時間365日動作し、世界中の取引データを一定時間ごとにブロックにまとめて記録しなければなりません。このシステムを安定させるために持ち込まれたのが、運用のために大量の計算処理を実行した参加者へのインセンティブです。多くの計算処理を実行した参加者にビットコインが発行され、取引手数料も提供されます。このシステム維持のための計算処理作業は、ビットコインの獲得につながることからマイニング(採掘)と呼ばれています。報酬を獲得するには、他の参加者よりも早く計算処理を終える必要があるため、今では多くの企業がビットコインのシステム運用のために大量のコンピュータを設置し、計算処理能力の増強を競っています。
システム維持にインセンティブを導入したことは、二つの観点でシステムに安定をもたらします。一つは、多くの参加者がシステム増強の競争を続けることになるため、システム全体が強化され続けることになること。もう一つは、仮に改ざんできるだけの圧倒的な計算能力を持つ参加者が登場しても、それだけの計算能力を獲得するために費やした投資を考えると、貨幣価値を毀損しかねないリスクをはらんだ改ざんで利益を得るより、システム運用に貢献して安定的に正当な報酬を獲得した方が安全かつ効率的となることです。
ちなみに、前述のNakamoto論文にブロックとチェーンという単語は出てきますが、ブロックチェーンという名称は登場しません。ブロックチェーンという言葉は、ビットコインのコア技術がブロックをチェーンのようにつなげていることから、仮想通貨の研究者の間で使われるようになって普及しました。